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Cuarenta años después del embargo OPEP, EE.UU. es el gigante energético

11 Oct , 2013
Robert Bryce - Instituto Manhattan
Bloomberg  

Hace cuarenta años atras este mes, la Organización de Países Exportadores de Petróleo (OPEP) proclamó un embargo sobre las exportaciones de petróleo a los EE.UU. como represalia por su apoyo a Israel en la Guerra del Yom Kippur. Duraría sólo cinco meses, pero todavía persigue a la política energética de EE.UU. en la actualidad.

El mercado mundial de la energía moderna tiene poca semejanza con lo que existía hace 40 años. El mercado de hoy es mucho más diversificado y flexible. Gracias a la revolución del shale y el alza de la producción de petróleo y gas, los EEUU ha reducido el costo de su energía y se convirtió en un importante exportador de productos refinados. Agrega en el tumulto político y económico en muchos países miembros de la OPEP, y es evidente que, en casi cualquier medida, la OPEP es mucho más débil y los EEUU es mucho más fuerte que en 1973.

Sin embargo, en EEUU continúa exigiendo el uso de etanol de maíz – un subsidio agrícola que se ha disfrazado como un programa de energía desde 1970. Y los promotores de etanol todavía exageran sobre el supuesto peligro de “nuestra dependencia del petróleo importado”.

Cada administración desde que el presidente Richard Nixon ha participado en slogans sobre la independencia energética – incluyendo Barack Obama, en agosto pasado – a pesar de la creciente interdependencia global.

Movimiento simbólico
Mirando hacia atrás, es obvio que el propio embargo de la OPEP fue en gran parte un movimiento simbólico. La principal razón de la escasez de combustible a raíz del embargo no era la falta de petróleo crudo, sino los controles de precios y no federales, Anas Alhajji de NGP Energy Capital Management LLC y otros economistas han concluido. De hecho, las importaciones de crudo de Estados Unidos en 1973 superaron las de 1972 por 372 millones de barriles, datos de la Administración de Información de Energía. En 1974, las importaciones subieron de nuevo por 85 millones de barriles.

Desde entonces, a pesar de que el petróleo sigue siendo un bien de importancia crítica, la participación del petróleo en el mercado mundial de la energía ha estado en constante disminución. En 1973, representó el 48 por ciento de todo el consumo mundial de energía. El año pasado, su cuota de mercado cayó a 33 por ciento.

Ese desliz, en gran parte ha sido provocado por el aumento del uso del carbón, el gas natural y la energía nuclear. En las últimas cuatro décadas, el consumo de petróleo se ha incrementado en 34 millones de barriles por día, o 61 por ciento – a primera vista, un aumento saludable. Al mismo tiempo, el uso del carbón ha aumentado en casi 44 millones de barriles de petróleo equivalente por día, o 140 por ciento. El siguiente gran ganador ha sido el gas natural, de los cuales el consumo mundial ha aumentado en unos 39 millones de barriles de petróleo equivalente por día, o 184 por ciento. Durante ese mismo período, la energía nuclear vio un gran porcentaje de crecimiento, aumentando en un 1.100 por ciento. En términos absolutos, sin embargo, la energía nuclear sigue siendo un actor relativamente pequeño, que produce alrededor de 11 millones de barriles de petróleo equivalente por día, que es menos del 5 por ciento de la demanda mundial de energía.

Esta diversificación del mercado de la energía, junto con el crecimiento de las reservas estratégicas nacionales de petróleo, ha hecho que la economía mundial sea más resistente a los cambios bruscos en los precios del petróleo. Por su parte, EEUU también se ha vuelto más eficiente en el uso de petróleo. Ya en 1973, se consume aproximadamente 17,3 millones de barriles de petróleo por día, utilizado para generar casi el 17 por ciento de su electricidad. Hoy, ese porcentaje se ha reducido a alrededor del 1 por ciento.

Los norteamericanos también están recibiendo un mayor crecimiento económico de cada barril de petróleo que consumen. En 1973, la población de los EE.UU. fue de 212 millones, y su PBI era de $ 5 billones de dólares. Hoy en día, la población es de aproximadamente 316 millones, y el PIB ha crecido a alrededor de $ 14 billones de dólares. (Ambas cifras del PIB son en dólares del año 2005.) En otras palabras, los EEUU ha aumentado su población a la mitad y casi triplicó su producción económica, mientras que consume sólo un 7 por ciento más de petróleo.

Sumando a la envidiable posición de los EEUU en materia de energía, tenemos el boom del shale gas. En 2012, el país produjo un promedio de casi 66 mil millones de pies cúbicos de gas natural por día – más que en cualquier otro momento de su historia. Los precios han caído (ahora están en alrededor de 3,64 dólares por millón de unidades térmicas británicas) hasta el punto que los EEUU tiene una ventaja de precios por sobre los demás países, con la posible excepción de Qatar. El gas barato está alimentando un resurgimiento en la fabricación de todo, desde el acero al fertilizante norteamericano.

El aumento de la producción de gas natural ha coincidido con un aumento importante en la producción de petróleo. El año pasado, la producción de EEUU aumentó alrededor de 800.000 barriles por día, el mayor incremento anual desde 1859. Este año, se espera que aumente otros 600 mil barriles por día. Y eso ha ayudado generar un gran aumento de las exportaciones. Sí, las exportaciones. En julio, los EE.UU. exportó un promedio cercano a los 3,9 millones de barriles de productos refinados por día, frente a unos míseros 211 mil barriles por día en 1973.

Al mismo tiempo, la producción de petróleo de la OPEP ha estado languideciendo. Los conflictos en curso en Libia, Nigeria e Irak han reducido la producción. Irán sigue paralizado por las sanciones de Occidente por su programa nuclear. En Venezuela, donde el crimen y la inflación están aumentando, la producción de petróleo se sitúa en su nivel de 1994, alrededor de 2,7 millones de barriles por día.

Considerado en su conjunto, los países miembros de la OPEP tienen una población combinada de alrededor de 429 millones – unos 115 millones más que los EEUU – pero su PBI combinado es de 3300 mil millones de dóalres, un cuarto a la del PIB per cápita del EE.UU. OPEP es $ 7.800, lo que es alrededor del 62 por ciento de la media mundial y menos de una sexta parte de los EE.UU., que es cerca de 50.000 dólares.

El ataque de la OPEP es bueno para eslóganes políticos. Pero la realidad es que EEUU no tiene que lograr la independencia energética. Es cada vez más interdependiente en el mercado energético global. Y eso es bueno. Sí, todavía importamos petróleo, pero luego exportamos cantidades cada vez mayores de la misma en forma de combustible diesel y otros productos manufacturados. También somos exportadores de cantidades crecientes de carbón. Y pronto podremos exportar volúmenes significativos de gas natural y crudo nacional.

Cuarenta años de apretones de manos sobre los males de la OPEP es suficiente. La superpotencia energética de hoy es Estados Unidos.

*El autor, Robert Bryce, investigador principal en el Instituto Manhattan, es el autor de “Power Hungry: Los mitos de la energía ‘verde’ y los combustibles reales del futuro.”

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